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Lo que nos podemos encontrar en el extraño mundo acuoso de Europa

En la película de Arthur C. Clark, 2001 Una odisea espacial, la supercomputadora HAL emite una última instrucción a la tripulación de la nave espacial Discovery “todos estos mundos son suyos, excepto Europa, no intenten aterrizar allí”. ¿Qué podemos encontrar¿. Para demostrar la existencia de vida y hacerlo en un instante, ¿qué pruebas deberíamos estar buscando¿. Las posibles pruebas de vida extraterrestre podrían incluir una amplia gama de características, por ejemplo: paredes celulares o membranas hechas de carbohidratos que encapsulen las formas de vida de más éxito en nuestro planeta, las bacterias. Cadenas de ácidos grasos integrados por Carbono, Hidrógeno y Oxígeno son pruebas de procesos biosintéticos aquí en la Tierra. Determinadas proteínas como el ADN únicamente pueden surgir  mediante procesos biológicos activos. Todos estos procesos y sus estructuras tienen algo en común, utilizan energía para renovarse a sí mismos.

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Los astrónomos buscan nuevas técnicas para la búsqueda de Oxígeno en planetas extraterrestres

Un equipo de astrónomos se ha dado cuenta de que las moléculas dímeras de Oxígeno son a menudo más fácilmente detectables en una atmósfera de un planeta alienígena que otros marcadores de Oxígeno. Esto resulta importante desde el punto de vista biológico. Amir Misra del Departamento de Astronomía de la Universidad de Washington afirma que: “Esta asociado a la fotosíntesis y tenemos bastantes evidencias de lo difícil que resulta disponer de una gran cantidad de Oxígeno en una atmósfera a menos que existan algas o plantas que se estén produciendo a un ritmo regular. Así que, si encontramos un planeta y podemos detectar estas moléculas dímeras, <hecho que podría ser posible en los próximos 10 a 15 años> podrían no sólo aportarnos algo acerca de la presión, sino que también nos diría que existe vida en ese planeta”.

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¿Alberga el ARN una pista sobre el origen de la vida en la Tierra?

¿Cómo comenzó la vida en la Tierra? Un paso de gigante para la resolución de éste rompecabezas fue hecho en los años 1980 con el descubrimiento realizado por los ganadores del Premio Nóbel, Tom Cech y Sidney Altman, de que el ARN, la molécula hermana del ADN, puede catalizar determinadas reacciones químicas dentro de las células, un trabajo que anteriormente se pensaba era de dominio exclusivo de las proteínas. Hasta su descubrimiento, se pensaba que el ARN solo tenía una función: almacenar la información genética celular necesaria para fabricar proteínas.

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Extraña frontera: La hermosa y hechizante rareza de Marte

El telescopio HiRISE alojado en el Mars Reconnaissance Orbiter que se encuentra orbitando el planeta Marte, es un equipo captador de imágenes capaz de tomar fotos con una increíble alta resolución del paisaje marciano. Ha enviado cerca de 30.000 fotos de alta resolución durante el tiempo que ha estado circunvalando el planeta, las cuales han sido utilizadas por la NASA para localizar puntos de aterrizaje despejados para sus vehículos de exploración y por los investigadores para obtener más información sobre las características de la superficie de Marte.

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Un flujo cercano de estrellas deja traslucir una antigua colisión cósmica

La Galaxia del Remolino (M51) a 31 millones de años luz. Sus brazos y franjas de polvo barren casi completamente su galaxia compañera, la NGC 5195. Este par de galaxias en interacción constituye uno de los ejemplos más conocidos de las colisiones entre galaxias. (Fuente NASA).

Los restos entrelazados de enormes colisiones cósmicas pueden ser observados a través de todo el Universo, como el antiguo encuentro más próximo de la lejana Galaxia del Remolino con una galaxia cercana que produjo la asombrosa belleza que podemos observar actualmente.

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¿ Provienen las “estrellas de Planck” de los agujeros negros ?

Visión artística de un agujero negro irradiando (NASA)

En ArXiv se ha publicado un nuevo trabajo en relación con la idea de que las estrellas de Planck surjan de un agujero negro.  Estos cuerpos hipotéticos no pueden ser como las estrellas en el sentido convencional, sino más bien encajan en la luz emitida cuando muere un agujero negro como consecuencia de la radiación de Hawking. El presente estudio no ha sido revisado por expertos en la materia, pero presenta una idea interesante y una posible prueba observable.

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En los alrededores de alfa-Centauri B, nuestro vecino más cercano, existe un alto potencial para la vida

Concepción artística de la formación de un exoplaneta en el interior de un disco protoplanetario (imagen: NASA/JPL-Caltech)

El descubrimiento de exoplanetas son noticias casi a diario, uno de los mayores anuncios tuvo lugar en 2012 cuando los astrónomos proclamaron el descubrimiento de un planeta similar al nuestro que estaba orbitando a nuestro vecino más cercano, alfa-Centauri B, a tan sólo 4,3 años luz de distancia. Tan próximo que casi se podría tocar con la mano.

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Cómo podemos saber que la gravedad no es sólo una fuerza

Ilustración de un sistema binario que irradia ondas gravitatorias (ESO/L. Calçada)

Cuando pensamos en la gravedad, en general creemos que se trata de una fuerza entre masas, pero por ejemplo, cuando avanzas un paso más en la escala, el valor de esa escala representa la atracción que la gravedad de la Tierra ejerce sobre esa masa, dándole el peso. Es fácil de imaginar que la fuerza gravitatoria del Sol es la que mantiene a los planetas en sus órbitas o la atracción gravitatoria de un agujero negro. Las fuerzas resultan fáciles de comprender como un tira y empuja.

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“El Universo puede ser diferente a escalas mayores de las que podemos observar directamente”, según el equipo del satélite Planck

Un nuevo mapa del fondo cósmico de microondas, la radiación residual del Big Bang que se ha completado en la primavera de 2013 por el satélite europeo Planck, perfecciona nuestra comprensión de la composición y evolución del Universo, y nos revela nuevas aspectos que podrían desafiar los cimientos de la comprensión actual de su evolución. Las anomalías sugieren que el Universo podría ser diferente a escalas mayores de las que podemos observar directamente. Valores aún más precisos de los constituyentes del Universo, evidencian que la material normal contribuye sólo con el 4,9 % de la densidad  masa/energía y la materia oscura integra el 26,8 %, <casi una quinta parte más de la estimación anterior>.

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La sonda espacial Cassini hace zoom sobre el hexágono de Saturno. Único en el Sistema Solar

Esta espectacular imagen obtenida mediante la sonda espacial Cassini de la NASA, constituye la de mejor resolución obtenida hasta ahora de la única corriente en chorro de seis caras del polo Norte de Saturno, conocido como “el hexágono”. Este video está hecho a partir de las imágenes obtenidas por las cámaras de la Cassini y constituye el primero en mostrar el hexágono empleando filtros de color y lograr una visión completa, desde el polo Norte hasta unos 70 grados de latitud abarcando unos 30.000 km de diámetro. El hexágono es una corriente en chorro ondulada con vientos de 322 km/h, formando una gigantesca tormenta rotatoria en su centro. No hay exactamente ninguna característica climatológica con regularidad similar en ningún otro sitio del Sistema Solar.

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A fin de cuentas, el vacío también tiene rozamiento

Imagen: Ellinor Hall/Johner/Corbis

Una pelota girando en el vacío nunca debería disminuir su velocidad, ya que no existen fuerzas externas que actúen sobre ella. Al menos, esto es lo que habría dicho Newton, pero ¿ y si el propio vacío creara por sí mismo un tipo de fricción que frenara los objetos giratorios¿. El efecto que pronto podría ser detectable influiría en las partículas de polvo interestelar.

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MUSEO de las CIENCIAS de CASTILLA-LA MANCHA